Safety in Mexico: One Journalist’s View – By Linda Ellerbee

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Linda Ellerbee, respected and outspoken broadcast journalist, has functioned as a network news correspondent, anchor, writer, producer, and is currently president of her own production company, Lucky Duck Productions.

Linda Ellerbee has been a client of for a couple of years and shares this story regarding her current stay in Puerto Vallarta:

“Sometimes I’ve been called a maverick because I don’t always agree with my colleagues, but then, only dead fish swim with the stream all the time. The stream here is Mexico.

You would have to be living on another planet to avoid hearing how dangerous Mexico has become, and, yes, it’s true drug wars have escalated violence in Mexico, causing collateral damage, a phrase I hate. Collateral damage is a cheap way of saying that innocent people, some of them tourists, have been robbed, hurt or killed.

But that’s not the whole story. Neither is this. This is my story.

I’m a journalist who lives in New York City, but has spent considerable time in Mexico, specifically Puerto Vallarta, for the last four years. I’m in Vallarta now. And despite what I’m getting from the U.S. media, the 24-hour news networks in particular, I feel as safe here as I do at home in New York, possibly safer. I walk the streets of my Vallarta neighborhood alone day or night. And I don’t live in a gated community, or any other All-Gringo neighborhood. I live in Mexico. Among Mexicans. I go where I want (which does not happen to include bars where prostitution and drugs are the basic products), and take no more precautions than I would at home in New York; which is to say I don’t wave money around, I don’t act the Ugly American, I do keep my eyes open, I’m aware of my surroundings, and I try not to behave like a fool.

I’ve not always been successful at that last one. One evening a friend left the house I was renting in Vallarta at that time, and, unbeknownst to me, did not slam the automatically-locking door on her way out. Sure enough, less than an hour later a stranger did come into my house. A burglar? Robber? Kidnapper? Killer? Drug lord?

No, it was a local police officer, the “beat cop” for our neighborhood, who, on seeing my unlatched door, entered to make sure everything (including me) was okay. He insisted on walking with me around the house, opening closets, looking behind doors and, yes, even under beds, to be certain no one else had wandered in, and that nothing was missing. He was polite, smart and kind, but before he left, he lectured me on having not checked to see that my friend had locked the door behind her. In other words, he told me to use my common sense.

Do bad things happen here? Of course they do. Bad things happen everywhere, but the murder rate here is much lower than, say, New Orleans, and if there are bars on many of the ground floor windows of houses here, well, the same is true where I live, in Greenwich Village, which is considered a swell neighborhood — house prices start at about $4 million (including the bars on the ground floor windows).

There are good reasons thousands of people from the United States are moving to Mexico every month, and it’s not just the lower cost of living, a hefty tax break and less snow to shovel. Mexico is a beautiful country, a special place. The climate varies, but is plentifully mild, the culture is ancient and revered, the young are loved unconditionally, the old are respected, and I have yet to hear anyone mention Britney Spears, Lindsay Lohan, or Madonna’s attempt to adopt a second African child, even though, with such a late start, she cannot possibly begin to keep up with Anglelina Jolie.

And then there are the people. Generalization is risky, but— in general — Mexicans are warm, friendly, generous and welcoming. If you smile at them, they smile back. If you greet a passing stranger on the street, they greet you back. If you try to speak even a little Spanish, they tend to treat you as though you were fluent. Or at least not an idiot. I have had taxi drivers track me down after leaving my wallet or cell phone in their cab. I have had someone run out of a store to catch me because I have overpaid by twenty cents. I have been introduced to and come to love a people who celebrate a day dedicated to the dead as a recognition of the cycles of birth and death and birth — and the 15th birthday of a girl, an important rite in becoming a woman — with the same joy.

Too much of the noise you’re hearing about how dangerous it is to come to Mexico is just that — noise. But the media love noise, and too many journalists currently making it don’t live here. Some have never even been here. They just like to be photographed at night, standing near a spotlighted border crossing, pointing across the line to some imaginary country from hell. It looks good on TV.

Another thing. The U.S. media tend to lump all of Mexico into one big bad bowl. Talking about drug violence in Mexico without naming a state or city where this is taking place is rather like looking at the horror of Katrina and saying, “Damn. Did you know the U.S. is under water?” or reporting on the shootings at Columbine or the bombing of the Federal building in Oklahoma City by saying that kids all over the U.S. are shooting their classmates and all the grownups are blowing up buildings. The recent rise in violence in Mexico has mostly occurred in a few states, and especially along the border. It is real, but it does not describe an entire country.

It would be nice if we could put what’s going on in Mexico in perspective, geographically and emotionally. It would be nice if we could remember that, as has been noted more than once, these drug wars wouldn’t be going on if people in the United States didn’t want the drugs, or if other people in the United States weren’t selling Mexican drug lords the guns. Most of all, it would be nice if more people in the United States actually came to this part of America (Mexico is also America, you will recall) to see for themselves what a fine place Mexico really is, and how good a vacation (or a life) here can be.

So come on down and get to know your southern neighbors. I think you’ll like it here. Especially the people.”

Spanish Version

Seguridad en México: El punto de vista de una periodista – Por Linda Ellerbee

Linda Ellerbee, respetada y destacada periodista radial, ha fungido como un corresponsal de noticias de la red, conductora de noticiero, escritora, productora, y actualmente es presidente de su propia compañía de producción, Lucky Pato Productions.

Linda Ellerbee ha sido un cliente de durante un par de años y comparte esta historia en relación con su actual estancia en Puerto Vallarta:

“A veces he sido llamada inconformista, porque no siempre estoy de acuerdo con mis colegas, pero recuerden que sólo los peces muertos nadan con la corriente todo el tiempo. El arroyo es México.

Usted tendría que estar viviendo en otro planeta para no haber escuchado decir lo “peligroso que se ha vuelto México” y, sí, es cierto las guerra contra el narcotráfico y la violencia en México han aumentado, causando daños colaterales, una frase que odio. Daños colaterales es una manera barata de decir personas inocentes, algunos de ellos turistas, han sido robados, heridos o asesinados.

Pero eso no es toda la historia. Tampoco es “Mi historia”. Esta, es mi historia.

Soy una periodista que vive en la ciudad de Nueva York, pero ha pasado mucho tiempo en México, en Puerto Vallarta, específicamente, durante los últimos cuatro años. Estoy ahora en Vallarta. Y a pesar de lo que estoy recibiendo de medios de comunicación de USA, los canales que pasan noticias las 24 horas del día, y yo a decir verdad me siento tan segura como aquí en casa en Nueva York, posiblemente, más segura. Camino por las calles de mi barrio Vallarta sola de día o de noche. Y yo no vivo en una comunidad cerrada, en coto privado, o en algún vecindario Gringo. Vivo en México. Entre los mexicanos. Voy donde quiero (lo que no incluye bares donde la prostitución y las drogas son los productos básicos), y no tomo precauciones diferentes de las que tomo en casa, en Nueva York, es decir, no ando por ahí presumiendo dinero, pero tampoco ando con cara de pocos amigos, yo mantengo los ojos abiertos, estoy consciente de mi entorno, y trato de no comportarme como una tonta.

No siempre he tenido éxito en esa última. Una tarde una amiga salió de la casa que rente en Puerto Vallarta, y por alguna razón no cerro la puerta automática. Por supuesto, en menos de una hora más tarde llegó un extraño a mi casa. ¿Un ladrón? ¿Un ratero? ¿Un Secuestrador? ¿Un Asesino? ¿Un Narcotraficante?

No, fue un agente de policía local, el “Policía del Barrio” de nuestro barrio, que, al ver mi puerta sin cerrar por completo, entró para asegurarse de que todo (incluido yo) estaba bien. Insistió en caminar conmigo en la casa, abrir armarios, puertas y mirando en todos lados, sí, incluso en las camas, para tener la certeza de que nadie había vagado por ahí, y que no faltaba nada. Fue educado, inteligente y amable, pero antes de irse, él me dio un sermoncillo sobre el no haber comprobado que mi amiga había cerrado la puerta detrás de ella. En otras palabras, me dijo que usara mi sentido común.

¿Acaso cosas malas pasan aquí? Por supuesto que sí. Suceden cosas malas en todas partes, pero la tasa de homicidios es mucho más baja que, por ejemplo, Nueva Orleáns, y van incluidos los bares con ventanales en la planta baja, y bien, lo mismo ocurre con el lugar donde vivo, en Greenwich Village, que se considera un barrio estupendo – los precios de la vivienda van desde aproximadamente $ 4 millones (incluidos los bares con ventanales en la planta baja).

Existen buenas razones por las cuales miles de personas de los Estados Unidos se están mudando a México cada mes, y no es sólo el costo de vida más bajo, menos impuestos que pagar y menos paleadas de nieve que quitar de la cochera. México es un país hermoso, un lugar especial. El clima varía, pero es permanente leve, la cultura es antigua y venerada, los jóvenes son amados incondicionalmente, los viejos se respetan, y yo todavía no he escuchado a nadie en México hablar de Britney Spears, Lindsay Lohan, o el otro intento de Madonna de adoptar un segundo niño africano, y como a pesar de que, con ese comienzo tardío, no podría mantenerse al día con Anglelina Jolie.

Y luego están las personas. Generalización es arriesgada, pero en general los Mexicanos son cálidos, amigables, generosos y acogedores. Si tu les sonries ellos te sonríen de regreso. Si saludas a un extraño al pasear en la calle, ellos te saludan de regreso. Si usted trata de hablar un poco español, tienden a tratarlo como si lo dominara. O al menos no como un idiota. He tenido taxistas me han localizado después de dejar a mi billetera o teléfono celular en su taxi. Ha habido casos en los que alguien corrió detrás de mi por que page 20 centavos de mas. Me han presentado y he llegado a amar personas que celebrar un día dedicado a los muertos como un reconocimiento de los ciclos de la vida, del nacimiento y de la muerte – y el cumpleaños numero 15 de una niña, un rito importante para convertirse en una mujer – con la misma alegría.

Mucho del ruido que usted a escuchado sobre lo peligroso que es para el venir a México es sólo eso – ruido. Pero los medios de comunicación aman el ruido, y también muchos periodistas que actualmente no viven aquí. Algunos ni siquiera han estado aquí. Mismos que les encanta ser fotografiados de noche cerca de un cruce fronterizo iluminado, apuntando con el dedo a algún país imaginario del infierno. Se vende bien en la televisión.

Otra cosa. Los medios de comunicación de USA tienden concentrar todo México en un tazón gran tazón del mal. Hablan de las drogas la violencia en México sin nombrar a un estado o ciudad donde se está llevando a cabo, esto es un poco como mirar el horror del huracán Katrina y decir: “Maldita sea. ¿Sabías que USA se encuentra bajo el agua? “O hablar sobre los tiroteos en Columbine o el bombardeo del edificio federal en Oklahoma City diciendo que los niños de todo USA están disparando sus compañeros de clase y todos los adultos están volando edificios. El reciente aumento de la violencia en México ha producido principalmente en unos pocos estados, y especialmente a lo largo de la frontera. Es real, pero no describe la totalidad de un país.

Sería bueno si pudiéramos poner lo que está pasando en México en perspectiva, geográficamente y emocionalmente. Sería bueno si pudiéramos recordar que, como se ha señalado más de una vez, estas guerras de drogas no existirían si la gente en los Estados Unidos no quisiera comprar droga, o si otras personas en los Estados Unidos no le vendieran a los narcotraficantes mexicanos las armas. De hecho, sería bueno que un mayor número de personas en los Estados Unidos vinieran a esta parte de América (México también es América, ustedes recordarán) para ver por sí mismos lo que es un estupendo lugar y México realmente lo es, y lo bueno que puede ser al estar de vacaciones (o toda una vida), en este lugar.

Así que ven y conoce a tus vecinos del sur. Creo que le gustara estar aquí. Especialmente la gente.